Human Rights Situation of Leaders and Defenders of the Shuar People in Ecuador

by Paula Cortes

Situación de derechos humanos de los líderes y defensores del Pueblo Shuar en Ecuador

escrito por Paula Cortes

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Indigenous Leader addressing the Commission (Photo by the Inter-American Commission on Human Rights) Indigenous Leader addressing the Commission (Photo by the Inter-American Commission on Human Rights)

Indigenous Leader addressing the Commission (Photo by the Inter-American Commission on Human Rights) Indigenous Leader addressing the Commission
(Photo by the Inter-American Commission on Human Rights)

Commissioners: Rose-Marie Belle Antoine; José de Jesús Orozco Henríquez; Tracy Robinson; Paulo Vannuchi.

Petitioners: Comisión Ecuménica de Derechos Humanos (CEDHU); Fundación Shuar

State: Ecuador (absent)

Peticionarios: Comisión Ecuménica de Derechos Humanos (CEDHU)/ Fundación Shuar

Comisionados: Rose-Marie Belle Antoine; José de Jesús Orozco Henríquez; Tracy Robinson; Paulo Vannuchi.

Estado: Ecuador (ausente)

On March 17, 2015, different civil society organizations and Shuar indigenous leaders came before the Inter-American Commission on Human Rights (IACHR) to denounce the challenges facing the leaders and advocates of the Shuar community. According to the Petitioners, these leaders and advocates face violence and threats from the Ecuadorian government and from transnational corporations.

The Shuar are an indigenous community living in the Ecuadorian Amazon. They described themselves as peaceful people who are against the drilling of petroleum or mining on their lands. According to the Petitioners, during the government of Rafael Correa, Canadian and Chinese transnational corporations have increased their foreign investment in extracting natural resources from the Shuar’s land. These extractive projects are not only affecting the Shuar community’s way of life, but also others who live on that land. As a result of the Shuar’s opposition to these projects, both the government and the transnational corporations are putting pressure on them, intimidating their leaders, and forcibly displacing them from their ancestral lands. Consequently, the Shuar community has rejected the State’s presence on their land.

According to the Petitioners, the government and transnational corporations’ use of social democracy and progress rhetoric is just a political discourse to gain more control of the land by fragmenting and alienating the different tribes. However, this fragmentation strategy is part of one big project that seeks to get the Shuar people out of their land so that a few privileged groups in Ecuadorian society can benefit. In addition to this displacement strategy, there have been reports of killings of Shuar leaders who oppose the government. In recent years, three leaders have been killed; one death occurred in a march for clean water, and the other two cases have gone unpunished. Through these actions, the government is violating the ideal of plurinationality, which was established in the most recent version of the Ecuadorian constitution.

Petitioners argued that the Shuar’s people culture and way of life is about to disappear. Amongst the most serious threats to the livelihood and well being of the Shuar community is a massive hydroelectric project planned by the government of Rafael Correa. This project would be the largest hydroelectric project in the South American continent. However, this project has not had the participation of the indigenous communities living in the territory, violating the right of prior consultation. Moreover, Petitioners claim that this mega project could lead to a spiral of violence. One of the indigenous leaders present, who spoke in his native language, told the Commission about how their territory used to be peaceful but now is violent. He asserted that his people cannot go elsewhere; they cannot go to other land and hope that justice is done. Petitioners concluded by asserting that if the hydroelectric mega project is built, it will affect not only the Shuar community but the entire world, resulting in accelerated climate change and a new range of diseases spreading throughout the continent.

Commissioner Antoine, Rapporteur for Ecuador, expressed concern for the violations of already established property rights of the indigenous peoples to their ancestral lands. She also expressed concern for the complete disregard of the right of prior consultation, as well as the use of unjust laws to prosecute and intimidate indigenous people. She stated that indigenous leaders should not be prosecuted when advocating for their rights. She also stated that the Commission has worked with the Canadian government to try to ensure Canadian corporations comply with international human rights. Commissioner Orozco asked if there were any mechanisms to protect advocates who are in a vulnerable position. Commissioner Robinson expressed disappointment in the government’s failure to attend the hearing. She stated that it was important for the State to give its perspective on the allegations of human rights violations, such as killings and disappearances. She invited the State to come before the Commission and present its perspective. Commissioner Vannuchi proposed a dialogue with the businesses and to create more awareness and social responsibility.

Petitioners responded by stating that there are no effective mechanisms to protect the human rights of advocates. Although protest leaders received an amnesty in 2008, in 2009, the government once again criminalized the act of protesting, labeling it as sabotage, terrorism, and obstruction of public streets. Similarly, it is also difficult to obtain protection given the lack of independence of the judicial sector. In their concluding remarks, the indigenous leaders asserted that the Shuar people are not opposed to development, but that for the Shuar people, development is not about accumulating goods but about enriching the human being through culture and education.


El 17 de marzo del 2015, diferentes organizaciones de la sociedad civil y líderes de la comunidad indígena Shuar se presentaron ante la Comisión Inter-Americana de Derechos Humanos (CIDH) para denunciar los obstáculos que enfrentan los líderes y defensores de la comunidad Shuar. Según los Peticionarios, los líderes y defensores se enfrentan a violencia y amenazas por parte del gobierno Ecuatoriano y por parte de las corporaciones trasnacionales.


Los Shuar son una comunidad indígena que vive en la Amazonia Ecuatoriana. Ellos se describen a sí mismos como pacíficos y dicen estar en contra de la extracción del petróleo y la minería en sus tierras. Según los Peticionarios, durante el gobierno de Rafael Correa, corporaciones Canadienses y Chinas han incrementado su inversión en el país en las industrias extractivas de recursos naturales. Estos recursos provienen de la tierra de los Shuar. Los proyectos extractivos no solo afectan el estilo de vida de la comunidad Shuar, pero también afectan a otros que viven en esas tierras. Como resultado de la oposición de los Shuar a estos proyectos, tanto el gobierno como las corporaciones están presionando a los Shuar, intimidando a sus líderes, y desplazando forzadamente a los miembros de la comunidad. En consecuencia, la comunidad Shuar ha rechazado la presencia del Estado en sus tierras.


Según los Peticionarios, la retórica de democracia social y el progreso utilizada por gobierno y las corporaciones transnacionales es tan solo un discurso político que es usado para ganar más control sobre el territorio, fragmentando y alienando a las tribus. Sin embargo, esta estrategia de fragmentación es parte de un proyecto más grande que busca sacar al pueblo Shuar de sus tierras para que unos pocos grupos privilegiados en la sociedad Ecuatoriana se puedan beneficiar. Además de esta estrategia de desplazamiento, hubo reportes de asesinatos de líderes Shuar que se oponen al gobierno. En los años más recientes, tres líderes indígenas han sido asesinados; una muerte ocurrió en una marcha por el agua, y los otros dos casos se han quedado impunes. Por medio de estas acciones, el gobierno está violando el ideal del plurinacionalismo, el cual fue establecido en la versión más reciente de la constitución ecuatoriana.


Los Peticionarios argumentaron que la cultura y el estilo de vida del pueblo Shuar están a punto de desaparecer. Dentro de las amenazas más serias a la existencia y bienestar de la comunidad Shuar está el mega proyecto hidroeléctrico planeado por el gobierno de Rafal Correa. Este sería el proyecto hidroeléctrico más grande en todo el continente Sudamericano. Sin embargo, este proyecto no ha contado con la participación de las comunidades indígenas viviendo en los territorios afectados. Además, los Peticionarios alegan que este mega proyecto podría llevar a un espiral de violencia. Uno de los líderes indígenas presentes, quien hablo en su lengua nativa, expresó a la Comisión como su territorio antes era pacífico y ahora se ha vuelto violento. Este afirmó que su gente no puede irse a vivir en ningún otro lugar; ellos no tienen otras tierras a donde puedan irse y por eso esperan que haya justicia. Los Peticionarios concluyeron afirmando que si el mega proyecto hidroeléctrico es construido, este no afectara tan solo a la comunidad Shuar, pero también al mundo entero, resultado en un cambio climático acelerado y en una gama de nuevas enfermedades promulgándose por todo el continente.


La Comisionada Antoine, Relatora para el Ecuador, expresó su preocupación por las violaciones del ya establecido derecho de propiedad de las comunidades indígenas sobre sus tierras ancestrales. Esta también expresó preocupación por el total desprecio del derecho de consulta previa, como también por el uso de leyes injustas para enjuiciar e intimidar a las personas indígenas. La Comisionada declaró que los líderes indígenas no deberían ser criminalizados cuando estos tratan de defender sus derechos. Ella también declaró que la Comisión ha estado trabajando con el gobierno Canadiense para tratar de asegurar que las compañías Canadienses cumplan con los estándares de derechos humanos internacionales. El Comisionado Orozco preguntó si había mecanismos para la protección de los defensores que están en situación de riesgo. La Comisionada Robinson expresó su decepción de que el gobierno Ecuatoriano faltara a la audiencia. Esta declaró que es importante para el Estado dar su perspectiva sobre las alegaciones de violaciones de derechos humanos, tales como asesinatos y desapariciones. Esta invito al Estado a presentarse ante la Comisión y exponer su perspectiva. El Comisionado Vannuchi propuso que se lleve a cabo un diálogo con las compañías para crear más conciencia y responsabilidad social.


Los Peticionarios respondieron declarando que no hay ningún mecanismo efectivo para la protección de los derechos de los defensores. Aunque los lideres protestantes recibieron una amnistía en el 2008, en el 2009, el gobierno empezó otra vez a criminalizar los actos de protesta, clasificándolos bajo crimines como: el sabotaje, actos de terrorismo, u obstrucción de la vía pública. De la misma manera, también es difícil obtener protección dado a la falta de independencia del sector judicial. En sus observaciones finales, los líderes indígenas afirmaron que el pueblo Shuar no se opone al desarrollo, pero que para el pueblo Shuar, el desarrollo no se trata de la acumulación de bienes pero del enriquecimiento del ser humano a través de la cultura y la educación.